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Um aplicativo com tecnologia de IA ajuda os leitores a entender textos clássicos

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Jun 13, 2024

Durante o ano passado, dois professores de filosofia têm contactado autores proeminentes e intelectuais públicos com uma proposta invulgar, talvez herética. Eles têm perguntado a esses pensadores se, por uma boa quantia, eles não se importariam de se transformar em chatbots de IA.

John Kaag, um dos acadêmicos, é professor da Universidade de Massachusetts Lowell. Ele é conhecido por escrever livros como “Hiking With Nietzsche” e “American Philosophy: A Love Story”, que misturam filosofia e memórias.

Clancy Martinparceiro de Kaag na empreitada, é professor da Universidade do Missouri, em Kansas City, e autor de 10 livros, incluindo “How Not to Kill Yourself”, um livro de memórias inabalável sobre suas lutas de saúde mental e 10 tentativas de suicídio.

Os dois se tornaram amigos há 14 anos, quando Kaag ficou impressionado com um ensaio que Martin havia escrito para a Harper’s e ligou para ele. Os dois uniram-se devido ao seu desencanto com o mundo isolado da academia e à sua crença de que a filosofia pode ser útil para mais pessoas, desde que a estudem.

Com o tempo, Kaag, 44, e Martin, 57, também se uniram em suas lutas pessoais. Cada um foi casado três vezes e cada um enfrentou a morte. (Em 2020, o Sr. Kaag sofreu parada cardíaca completa depois de um treino de ginástica.)

Como eles acabaram ligando para escritores renomados é outra história.

Em abril de 2023, o Sr. Kaag recebeu um e-mail de John Dubuque, um empresário que se tornou uma espécie de patrono.

Antes de ingressar na empresa de fornecimento de encanamento de sua família em St. Louis, Dubuque se formou em filosofia na Universidade do Sul da Califórnia. Sentindo que estava estagnado intelectualmente, ele começou a pagar professores de filosofia para acompanhá-lo através de “Ser e Tempo”de Martin Heidegger e outras obras.

Dubuque, 40 anos, contratou Kaag para um tutorial de seis semanas sobre “As Variedades da Experiência Religiosa”, de William James. O professor era a pessoa certa para o trabalho, tendo publicado “Sick Souls, Healthy Minds: How William James Can Save Your Life” em 2020.

Na época, o negócio da família do Sr. Dubuque havia sido vendido recentemente e ele estava procurando o que fazer a seguir. Durante suas conversas com Kaag, ele sugeriu que eles se unissem para criar uma editora.

Como Dubuque imaginou, o selo combinaria um especialista de classe mundial com um trabalho clássico e usaria tecnologia semelhante ao ChatGPT para replicar o diálogo entre aluno e professor. Em teoria, os leitores poderiam perguntar, digamos, a Doris Kearns Goodwin sobre os discursos presidenciais ou mergulhar em textos budistas com Deepak Chopra.

Kaag embarcou e trouxe seu amigo, Sr. Martin, para o projeto. O resultado é Rebind Publishing.

Será lançado no dia 17 de junho como uma experiência de leitura interativa, disponível para celular, desktop e tablet. Os usuários terão acesso gratuito durante o lançamento, com preço por livro e um modelo de assinatura a seguir ainda este ano.

O Sr. Kaag e o Sr. Martin selecionaram os autores que ofereceriam comentários. Eles passaram até 20 horas entrevistando cada um desses “Rebinders”, como eles os chamam, sobre os textos escolhidos, tentando cobrir todas as possíveis dúvidas que um leitor leigo possa ter. As entrevistas gravadas foram então inseridas no software de IA.

Em uma tarde recente, Kaag e Martin foram entrevistados no Boston Athenaeum, uma das bibliotecas mais antigas do país. O Sr. Martin usava jeans e um suéter amarrotado sobre uma camiseta; seu cabelo castanho-acinzentado estava despenteado, dando-lhe a aparência de um membro idoso de uma banda de rock indie. Em contraste, Kaag usava uma camisa social impecável, calças de algodão bege e sapatos sociais marrons com meias turquesa.

Ambos pareciam não acreditar na sorte de terem recebido carta branca para montar um time intelectual dos sonhos.

“Cara, essa coisa pode ser muito legal”, disse Martin, relembrando sua reação quando Kaag o abordou com a ideia. “Então começamos o brainstorming.” Ele disse que Kaag sugeriu: “Imagine se pudéssemos colocar Laura Kipnis em ‘Romeu e Julieta’”. (Eles acabaram contratando Kipnis, uma crítica cultural e ensaísta, para fazer exatamente isso.)

Outros escritores que participaram de Rebind incluem Roxane Gay (“The Age of Innocence”), Marlon James (“Adventures of Huckleberry Finn”), Bill McKibben (seleções de John Muir), Margaret Atwood (“A Tale of Two Cities”) e o a estudiosa bíblica e professora da Universidade de Princeton, Elaine Pagels (seleções do Novo Testamento e dos Evangelhos Secretos).

Para “Dubliners”, o clássico de James Joyce, Kaag e Martin voaram para Dublin para entrevistar o romancista irlandês John Banville, que fez comentários em vídeo e áudio.

“Li ‘Dubliners’ pela primeira vez quando tinha 12 ou 13 anos”, disse Banville por telefone. “Fiquei absolutamente encantado com isso. Não era uma história do Velho Oeste ou de Agatha Christie. Era a coisa real, sobre a própria vida.”

Há uma sensação nos círculos literários de que a inteligência artificial está em oposição à arte e às humanidades. Afinal, esta é uma tecnologia que alguns acreditam que pode afastar escritores e professores.

Os autores que trabalharam com Rebind permitiram que suas vozes fossem clonadas e concordaram em permitir que suas palavras fossem manipuladas pela IA

Questionado se tinha reservas sobre isso, Banville disse: “Minha reação inicial foi de profunda suspeita, é claro. Você lê um livro em suas mãos e o lê linha por linha, página por página. Mas esta é uma maneira maravilhosa de fazer com que as pessoas leiam livros clássicos e não tenham medo deles.”

“Fui bem pago por isso”, acrescentou, recusando-se a divulgar o valor. “Mas você sabe, não foi o dinheiro. Fiquei interessado neste projeto. Na minha idade, estou participando de algo novo.” (Os comentaristas do Rebind também receberão royalties.)

Gay disse que tinha pouco interesse na tecnologia que tornou o Rebind possível. “Tenho um tipo estranho de bloqueio de compreensão com IA”, disse ela. “No minuto em que alguém disser ‘IA’, terminei.”

Mesmo assim, ela disse: “O que achei interessante foi revisitar textos clássicos. E qualquer coisa que faça as pessoas lerem é geralmente maravilhosa.”

Martin e Kaag estão otimistas quanto ao potencial criativo da IA, considerando aqueles que a evitam como míopes. “É uma das grandes oportunidades artísticas do nosso tempo colaborar com esta ferramenta”, disse o Sr. Martin. Eles esperam dar o tratamento Rebind a 100 clássicos, todos publicados antes de 1928 e, portanto, de domínio público.

Kaag e Martin assumiram eles próprios obras canônicas – “Walden”, de Henry David Thoreau, no caso do Sr. Kaag, e “Assim falou Zaratustra”, de Nietzsche, para o Sr.

Martin encontrou o filósofo alemão do século XIX quando era estudante do ensino médio em Calgary, Canadá, após ser avisado por seu professor de inglês. “Mudou minha vida”, disse ele.

Crescendo no centro da Pensilvânia, Kaag teve uma experiência semelhante depois que seu irmão mais velho deixou “Walden” em cima do tanque do vaso sanitário. Ele mencionou que estava lendo o livro para seu professor de latim, que mais tarde o levou a Walden Pond, nos arredores de Concord, Massachusetts.

“Nadei no lago”, lembra Kaag. “Eu disse a mim mesmo: ‘Vou me tornar professor de filosofia, ensinar “Walden” e morar em Concord.’ Hoje moro a 10 minutos daqui.”

Tornar esse tipo de experiência com um livro amplamente acessível é a ideia motriz por trás do Rebind, disse Dubuque, que investiu seu próprio dinheiro para financiar o projeto, embora tenha se recusado a dizer quanto.

“Sinto-me atraído pelos clássicos e pelos livros mais antigos porque são um tipo de fuga diferente da fuga de ver Netflix”, disse ele. “Existe essa experiência refrescante de sair do seu tempo. Esses livros também criam muito significado em sua vida.”

Kaag comparou os comentários do autor alimentados por IA às margens rabiscadas em um livro por um leitor especialista, antes de citar uma referência mais pop-cultural.

“Também pensamos nisso como aqueles jornais de Hogwarts que respondem a você”, disse ele.

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